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01.06.2015 | Research Article | Ausgabe 3/2015

Cognitive Neurodynamics 3/2015

Neural bases of syntax–semantics interface processing

Zeitschrift:
Cognitive Neurodynamics > Ausgabe 3/2015
Autoren:
Evguenia Malaia, Sharlene Newman

Abstract

The binding problem—question of how information between the modules of the linguistic system is integrated during language processing—is as yet unresolved. The remarkable speed of language processing and comprehension (Pulvermüller et al. 2009) suggests that at least coarse semantic information (e.g. noun animacy) and syntactically-relevant information (e.g. verbal template) are integrated rapidly to allow for coarse comprehension. This EEG study investigated syntax–semantics interface processing during word-by-word sentence reading. As alpha-band neural activity serves as an inhibition mechanism for local networks, we used topographical distribution of alpha power to help identify the timecourse of the binding process. We manipulated the syntactic parameter of verbal event structure, and semantic parameter of noun animacy in reduced relative clauses (RRCs, e.g. “The witness/mansion seized/protected by the agent was in danger”), to investigate the neural bases of interaction between syntactic and semantic networks during sentence processing. The word-by-word stimulus presentation method in the present experiment required manipulation of both syntactic structure and semantic features in the working memory. The results demonstrated a gradient distribution of early components (biphasic posterior P1–N2 and anterior N1–P2) over function words “by” and “the”, and the verb, corresponding to facilitation or conflict resulting from the syntactic (telicity) and semantic (animacy) cues in the preceding portion of the sentence. This was followed by assimilation of power distribution in the α band at the second noun. The flattened distribution of α power during the mental manipulation with high demand on working memory—thematic role re-assignment—demonstrates a state of α equilibrium with strong functional coupling between posterior and anterior regions. These results demonstrate that the processing of semantic and syntactic features during sentence comprehension proceeds in highly integrated fashion using gating of attentional resources to facilitate rapid comprehension, with attentional suppression of global alpha power to facilitate interaction of local networks.

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